Tracing the origins of SARS-CoV-2 in coronavirus phylogenies - Archive ouverte HAL Access content directly
Journal Articles Médecine/Sciences Year : 2020

Tracing the origins of SARS-CoV-2 in coronavirus phylogenies


SARS-CoV-2 is a new human coronavirus (CoV), which emerged in China in late 2019 and is responsible for the global COVID-19 pandemic that caused more than 59 million infections and 1.4 million deaths in 11 months. Understanding the origin of this virus is an important issue and it is necessary to determine the mechanisms of its dissemination in order to contain future epidemics. Based on phylogenetic inferences, sequence analysis and structure-function relationships of coronavirus proteins, informed by the knowledge currently available on the virus, we discuss the different scenarios evoked to account for the origin - natural or synthetic - of the virus. The data currently available is not sufficient to firmly assert whether SARS-CoV2 results from a zoonotic emergence or from an accidental escape of a laboratory strain. This question needs to be solved because it has important consequences on the evaluation of risk/benefit balance of our interaction with ecosystems, the intensive breeding of wild and domestic animals, as well as some lab practices and on scientific policy and biosafety regulations. Regardless of its origin, studying the evolution of the molecular mechanisms involved in the emergence of pandemic viruses is essential to develop therapeutic and vaccine strategies and to prevent future zoonoses. This article is a translation and update of a French article published in Médecine/Sciences, Aug/Sept 2020 (
Le SARS-CoV-2 est un nouveau coronavirus (CoV) humain. Il a émergé en Chine fin 2019 et est responsable de la pandémie mondiale de Covid-19 qui a causé plus de 540 000 décès en six mois. La compréhension de l’origine de ce virus est une question importante et il est nécessaire de déterminer les mécanismes de sa dissémination afin de pouvoir se prémunir de nouvelles épidémies. En nous fondant sur des inférences phylogénétiques, l’analyse des séquences et les relations structure-fonction des protéines de coronavirus, éclairées par les connaissances actuellement disponibles, nous discutons les différents scénarios évoqués pour rendre compte de l’origine - naturelle ou synthétique - du virus. L'article est en libre accès sur le site de Médecine/Sciences ( Une traduction en anglais est disponible sur HAL (
Fichier principal
Vignette du fichier
SARS-CoV-2_origins_ECL_2020-11-24_HAL-v4.pdf (5.42 Mo) Télécharger le fichier
Origin Files produced by the author(s)

Dates and versions

hal-02891455 , version 1 (06-07-2020)
hal-02891455 , version 5 (06-07-2020)
hal-02891455 , version 2 (16-07-2020)
hal-02891455 , version 6 (16-07-2020)
hal-02891455 , version 3 (06-08-2020)
hal-02891455 , version 7 (06-08-2020)
hal-02891455 , version 4 (22-08-2020)
hal-02891455 , version 8 (24-11-2020)




Erwan Sallard, José Halloy, Didier Casane, Etienne Decroly, Jacques van Helden. Tracing the origins of SARS-CoV-2 in coronavirus phylogenies. Médecine/Sciences, In press, Août-Septembre 2020, 36, ⟨10.1051/medsci/2020123⟩. ⟨hal-02891455v8⟩
10734 View
3147 Download



Gmail Mastodon Facebook X LinkedIn More